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3 août 1944 - Verdenal-Autrepierre
 


Le 3 août 1944, le 56ème groupe de combat américain, sous les ordres du colonel Hubert Zemke, décolle à 13 h 02 de Boxted (dans l'Essex), avec trente-deux chasseurs bombardiers équipés chacun d'une bombe pesant de 250 livres, protégés par quinze Thunderbolt P-47 d'escorte. Le 62ème escadron de chasse frappe la gare de triage de Sarrebourg, détruisant douze locomotives et en endommageant dix, suivi du 61ème escadron, qui détruit à son tour deux locomotives et endommage soixante wagons.
A 15 kilomètres au sud-ouest de Sarrebourg, sur la ligne de chemin de fer à Lunéville, le colonel Zemke repère une usine de ciment et envoie trois avions du 63ème escadron la bombarder. Puis il repère un train en marche lente, entre Emberménil et Avricourt. Au second passage de mitraillage du train (dont la locomotive est détruite et deux wagons sont incendiés), un Focke-Fulf FW190 de la chasse allemande survient, et vient se placer derrière lui ; mais le second lieutenant Richard Anderson intervient dans son sillage, et commence à tirer, de sorte que le FW190 vire à gauche toujours suivi d'Anderson, puis se redresse. C'est sans doute à l'occasion de cette manoeuvre que le FW190 touche le Thunderbolt P-47 du premier lieutenant. Roach Stewart : car à 16 h 25, alors qu'il survole une zone fortement défendue par les canons anti-aériens (flak), on voit ce P-47 voler en ligne droite, sans prendre aucune mesure d'évitement, puis amorcer un léger virage en perdant lentement de l'altitude tandis que des flammes apparaissent dans le poste de pilotage. L'avion finit par virer sur la gauche, s'écrase dans une zone boisée à l'est de Lunéville et prend immédiatement feu. Le pilote ne s'est pas éjecté.

Le rapport donne la position de chute à 3,5 km à l'ouest de Blamont et 30 km à l'est de Lunéville sur la route entre Autrepierre et Verdenal.

Roach S. Stewart Junior était de Lancaster, en Caroline du Sud ; il avait rejoint le 63ème escadron de chasse le 12 avril 1944 en tant que second lieutenant, promu premier lieutenant le 7 juillet 1944. Au 3 août 1944, âgé de 23 ans, il avait accompli 61 missions pour un total de 238 heures de combat.

Il fut tout d'abord inhumé au cimetière communal de Verdenal, avant que son corps ne soit rapatrié au cimetière de l'ouest de Lancaster, en Caroline du Sud.


 

Le Thunderbolt P-47D-22-RE (n° de série 42-25969) de Roach Stewart

 

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